Lleva la magia del aprendizaje automático a Howard West por medio de Google Cloud Platform

Por medio de las herramientas de Google Cloud Platform, como Cloud Datalab y TensorFlow, Gloria Washington, profesora de la Universidad Howard, ayuda a los alumnos de Howard West a comprender la práctica de la resolución de problemas mediante la magia del aprendizaje automático y el poder de la confianza en uno mismo.

Cuando estudiaba para obtener su doctorado en la Universidad George Washington, Gloria Washington, profesora de informática en la Universidad Howard, recuerda que las personas le preguntaban si tenía la inteligencia suficiente para obtener ese diploma. "Incluso un profesor me dijo que [no era lo suficientemente lista]", confiesa Washington. "Eso puede afectarte mucho psicológicamente, en especial si tienes buenas puntuaciones en tu expediente. Y yo tenía excelentes calificaciones". Aun así, nadie pudo detener a Gloria, que estaba decidida a cumplir sus sueños.

Testimonios de los educadores

"Quiero aumentar la cantidad de mujeres afroamericanas que tienen un doctorado en Informática"

Gloria Washington, profesora de Informática, Universidad Howard

Un nuevo interés: Interacción entre humanos y computadoras

Como miembro del Consocio Nacional de Ciencias Físicas en George Washington, Gloria descubrió la Interacción entre humanos y computadoras (HCI), un campo que se centra en el usuario final de las aplicaciones. "Siempre supe que quería trabajar en un equipo de asistencia para clientes finales en relación con la ingeniería de software porque tenía el deseo de ayudar a las personas", comenta Washington. "Este es un campo en el que estoy muy interesada, ya que no se trata únicamente de sentarse en un escritorio y programar, sino que se trata de interactuar con los usuarios, conocer sus historias, saber qué los estimula y programar aplicaciones 4para ellos". Dado que le encanta usar la informática para ayudar a los demás y que tiene una voluntad de hierro, Gloria perseveró y recibió su doctorado en HCI.

Luego de graduarse y trabajar para organizaciones como la Agencia de Seguridad Nacional (NSA) y Booz Allen Hamilton, Gloria descubrió que su verdadera vocación era la educación. "Me di cuenta de que mis ideas no eran mías, sino de la empresa", explica Washington. "El problema es que, a medida que asciendes de rango y tratas de establecerte como experto en la materia con un doctorado, la situación se vuelve difícil, ya que no recibes ningún tipo de reconocimiento por el trabajo que haces". Gloria decidió que era momento de dedicarse a la enseñanza. "Puedo ser dueña de mis ideas y también influir en otra persona similar a mí para que obtenga su doctorado".

Vuelca su pasión por la enseñanza en Howard

Desde sus comienzos en Howard, su objetivo siempre ha sido inspirar a los alumnos y ayudarlos a alcanzar sus objetivos. Gloria se centra en capacitar a minorías que suelen ser ignoradas en las instituciones de educación superior. "Quiero incrementar la tasa de mujeres negras que tienen doctorados en informática", señala Washington. Cabe destacar que, solo dos años después de comenzar a trabajar como profesora en Howard, logró que una joven negra obtuviera su doctorado.

Gloria continúa infundiendo el sentido de la valentía en el aula, pero aún encuentra desafíos entre sus alumnos de Howard. "Lamentablemente, en Howard, no tenemos mucho dinero y, entonces, muchas de nuestras computadoras son viejas", comenta Washington. Este hardware más antiguo no tiene la potencia de procesamiento necesaria para realizar los tipos de tareas en que trabajan sus alumnos de informática.

¿Cómo puede un programa con poca financiación lograr que las clases sean más efectivas y ofrecer tecnología avanzada para respaldar el aprendizaje de los alumnos? Gloria cree que la respuesta yace en el uso de Google Cloud Platform (GCP). "Si podemos conectarnos a GCP, podremos superar el obstáculo que representa el hardware y la dificultad que este crea", afirma Washington.

Usa Google Cloud Platform para ayudar a los alumnos a crear aplicaciones con facilidad

En las clases que dicta en Howard, Gloria suele configurar applicaciones locales para sus alumnos, lo que puede desacelerar el funcionamiento de los dispositivos móviles. Sin embargo, con el uso de diferentes productos de GCP, Gloria ahora puede deshacerse de este problema. "Quería que los alumnos tuvieran acceso a un backend que realmente funcionara y que fuera fácil de configurar", comenta Washington. "No quería que se centraran tanto en crear una base de datos enorme ni en conectarse con PHP. Quería un sistema basado en API que los alumnos pudieran conectar fácilmente a sus aplicaciones para dispositivos móviles a fin de que captara los datos que ellos usaran".

Gloria habló sobre el éxito que tuvo una de sus alumnas con Firebase, la plataforma de Google para dispositivos móviles que permite programar aplicaciones de alta calidad de forma rápida y fácil. "Creó una aplicación en la que puedes tomarte una foto sonriendo, frunciendo el ceño o simplemente con una actitud indiferente, y la aplicación te sugerirá una lista de reproducción basada en esa emoción específica. Las imágenes se almacenaron en Firebase para que fuera posible acceder a ellas luego. [Firebase] fue muy útil, ya que todo lo que tuvo que hacer fue usar la API para conectarlo a la aplicación para dispositivos móviles".

Testimonios de los educadores

"Elegí Datalab para que pudiéramos ponernos en marcha muy rápido sin tener que descargar nada".

Gloria Washington, profesora de Informática, Universidad Howard

Ofrece la potencia del aprendizaje automático a los alumnos

El verano pasado, como profesora de laboratorio de la clase inaugural que Howard West realizó en el campus principal de Google, en Mountain View, California, Gloria dictó una clase de informática sobre aprendizaje automático junto con Sally Goldman, una empleada de Google. Sus alumnos aprendieron a usar Cloud Datalab y TensorFlow de GCP para abordar problemas de aprendizaje automático.

Datalab es una excelente herramienta interactiva diseñada no solo para explorar, analizar, transformar y visualizar los datos, sino también para crear modelos de aprendizaje automático que se ejecutan en Google Compute Engine de GCP. TensorFlow es una biblioteca de software de código abierto para la computación numérica que utiliza gráficos de flujo de datos a fin de que los programadores creen y entrenen algoritmos de aprendizaje automático con facilidad. Las dos herramientas de GCP ayudaron a Gloria y a sus alumnos dentro del aula.

"Datalab fue sumamente útil, ya que los alumnos no tuvieron que descargar TensorFlow con la biblioteca ni asegurarse de tener las bibliotecas complementarias necesarias en sus laptops", comenta Washington. "Actualmente, [Datalab] se ejecuta en Jupiter, de modo que si [los alumnos] quisieran incorporar datos en TensorFlow, podrían hacerlo fácilmente con una pequeña llamada de código y, luego, Datalab se ejecutaría en la interfaz misma. La herramienta actuó de forma muy rápida, ya que se conectó con el servicio de nube en el que almacenó una copia de las bases de datos que teníamos. Espero con ansias poder volver a incorporar Datalab en la Universidad Howard".

Gloria tenía un motivo claro para elegir Datalab el verano pasado. "Elegí Datalab para que pudiéramos comenzar rápidamente sin descargar nada", explica Washington. En menos de un día, pudo poner Datalab en marcha. Gloria dijo que estaba muy feliz con Datalab porque esta herramienta permite que ella y sus alumnos usen muy fácilmente las API y los algoritmos de aprendizaje automático de TensorFlow.

"Cuando comenzamos, fue muy rápido. Lo único que hice fue darles a los alumnos la oportunidad de volver a familiarizarse con Python para que supieran cómo hacer ciertas llamadas de API a TensorFlow", explica Washington. "Si piensas en términos de las semanas que tiene un semestre, notarás que es muy conveniente. Si tienes que descargar una biblioteca, después tienes que enseñarles a llamarla desde una computadora. En cambio, con Datalab, no tuvimos que hacer nada de eso".

Habilita el aprendizaje en solo 5 semanas

En general, el uso de Datalab y TensorFlow permitió que Gloria diseñara un curso de verano basado en aplicaciones y proyectos que se centró en ayudar a los alumnos a comprender la práctica de solucionar problemas mediante el aprendizaje automático en vez de hacer hincapié en el estudio del funcionamiento de la tecnología.

"Para nosotros, eso fue muy importante, ya que solo teníamos cinco semanas para este curso. Si pasas una semana intentando que descarguen las bibliotecas y después tienes que asegurarte de que tengan los comandos adecuados para poder ejecutarlas desde el shell, se crea una complejidad enorme que no queríamos afrontar. Con este método, la complejidad se redujo notablemente".

Ahora que Gloria regresa a Howard, no se imagina cómo podría enseñar sin las herramientas de Google. "En mi perspectiva, creo que podremos usar [Datalab y Google Developer Codelabs] para futuros proyectos de investigación en Howard", afirma Washington. "Ahora sé que si tuviera que enseñar sobre el aprendizaje automático en Howard sin Datalab, me volvería loca".

Además de proporcionar la tecnología a sus alumnos, Gloria ofrece asesoramiento sobre cómo superar obstáculos y crecer dentro del ámbito académico.

"He pensado mucho en qué le diría a aquella Gloria que tenía 20 años", comenta Washington. "Una persona no determina tu éxito […] si te tomas el tiempo y haces lo que tienes que hacer […] nadie podrá determinar tu éxito, excepto tú mismo. No permitas que la opinión de una persona cambie lo que quieres hacer con el resto de tu vida. Únete a una organización profesional en la que las personas se alienten entre sí y comprende que no se trata de competencias ni calificaciones, sino de brindarse ánimo los unos a los otros. Asegúrate de hacer actividades fuera del aula que sean exclusivamente para ti. Por ejemplo, si te interesa la computación centrada en los humanos, asegúrate de leer artículos por tu cuenta para que nadie pueda decir que no sabes de lo que estás hablando".

Perfil de la organización

Howard West fue una experiencia inmersiva de 12 semanas que se realizó durante el verano y que logró que los alumnos de informática de Howard se acercaran a Google a fin de que obtuvieran un programa de residencia exclusivo en Googleplex, que es la sede de Mountain View, California. Los alumnos de Howard participaron en un plan de estudios basado en experiencias (a cargo del cuerpo docente de Howard y los ingenieros de Google) que se realizó en el campus de Google durante los últimos dos años del programa de informática. Además, los alumnos formaron equipos de proyectos que participaron en actividades profesionales y académicas en Google, y lograron aprender directamente de esas experiencias. Este modelo les brindó a los alumnos de Howard la oportunidad de formar parte de proyectos enmarcados en la aplicación "real" y de desarrollar herramientas que les permitirán estar "listos para el mundo laboral" apenas se gradúen. Los objetivos generales del programa fueron fortalecer las relaciones entre Google, Silicon Valley y la comunidad afroamericana, como también incrementar la representación de los afroamericanos en la industria de la tecnología.

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